Doing good. Afval opruimen tijdens het backpacken: meet The Trashpacker!

Het is wereldwijd het gesprek van de dag: plastic afval. De plasticsoep die in verschillende oceanen drijft, stranden die ooit idyllisch waren, maar nu helemaal vol troep liggen en hele dorpen die gebouwd zijn op aangespoeld afval. Gelukkig blijft het niet alleen bij gesprekken, maar wordt er door een groot aantal mensen ook iets aan gedaan. Een van deze mensen is Nederlander Tijmen Sissing (27), oftewel The Trashpacker.

Toen Tijmen in 2012 met een backpack door Zuid-Oost Azië reisde, viel ook hem op dat de stranden niets meer leken op de paradijselijke plekken die ze ooit waren, maar meer weg hadden van een vuilnisbelt. Niets doen was geen optie, dus op dat moment ontstond het idee voor The Trashpacker; milieubewust backpacken waarbij je afval ópruimt in plaats van achterlaat. Tijdens zijn volgende reis in 2017 ruimde Tijmen een strand op in Maleisië met behulp van een aantal locals. Zonder dat hij het wist, werd hij gefilmd en ging de video viral. De volgende dag waren er meer locals om hem te helpen op alle mogelijke manieren en vanaf dat moment ging het balletje rollen.

In september 2018 richtte Tijmen ‘Trashpackers’ op. Het doel? Het creëren van een community van backpackers over de hele wereld die binnen een jaar met elkaar 100.000 vuilniszakken vol afval ophaalt. Wij wilden daar alles over weten en daarom stelden we hem een paar vragen:

Er worden veel Cleanups georganiseerd - supertof natuurlijk. Denk jij dat dit het begin is van een blijvend nieuw tijdperk?

"Dat er steeds meer mensen de handen uit de mouwen steken is uiteraard supertof! Je zou 'm ook om kunnen draaien: is het niet supertriest dat ons vervuilingsprobleem zo is geëscaleerd dat we gedwongen zijn om op te ruimen? Het laatste wat we willen is dat cleanups een onderdeel zullen zijn van een blijvend nieuw tijdperk. Dat zou betekenen dat we het probleem nog steeds niet bij de kern aanpakken. Gelukkig komen de gevolgen van plastic steeds meer aan het licht. Wereldwijd produceren we jaarlijks grofweg 300 miljoen ton aan plastic en de helft daarvan is voor eenmalig gebruik. De helft! Stel je eens voor dat we grootschalig die onnodige flesjes, plastic zakjes, bekertjes en zinloze rietjes gaan weigeren, door meer ''reusable' producten te gebruiken..."

Over de community: jullie missie is om backpackers te motiveren afval op te ruimen tijdens hun reizen (of thuis) en wegwerpplastic terug te dringen. Behalve het opruimen van de wereld, willen jullie dus zorgen dat mensen minder wegwerpplastic gebruiken. Hoe werken jullie hieraan?

"Alles begint bij inspireren! Mijn initiële idee als The Trashpacker was om bewustzijn te creëren. Door als een gekke toerist aan één stuk door stranden op te gaan ruimen maakte dat nationaal wat los in Maleisië en binnen één week had ik 10.000 volgers. Ik had mijn eerste stap bereikt: mensen met elkaar in dialoog brengen hierover. Ik hoefde bij wijze van spreke niet eens meer iets te posten over het verminderen van wegwerp plastic. Iedereen had het daar al over in de comments. Zolang het bewustzijn blijft groeien, gaat de rest vanzelf."

Heel eerlijk: de hele tijd maar puinruimen, blijft dat leuk?

"Cleanups zijn zó underrated! Je hoort mij niet zeggen dat afval oprapen mijn favoriete hobby is, maar met een groep een strand opruimen is zo lachen. Tijdens de cleanup leer je die mensen kennen en kom je samen de meest idiote dingen tegen. Zo heb ik al eens een televisie uit het water gevist, een prijsbeker van een balletwedstrijd, een complete sofa, een Minion-auto of een deksel gevonden waar je dan even mee gaat frisbeeën!"

"Een cleanup is heel resultaatgevend dus iedereen gaat na die tijd ook vrolijk weg en je hoort iedereen trots praten over de inspanning. Je kan het een beetje vergelijken met het voldoeningsgevoel nadat je je kamer hebt opgeruimd, alleen ben je dan op een prachtig strand en doe je het met een hele groep."

Krijg je er als lid van de community organisatorische werkzaamheden bij?
 

"De cleanups zijn zelfvoorzienend dus je hoeft als lid van de community weinig te organiseren, behalve een locatie en tijd vast te zetten en wat mensen op te roepen. Voor mij als oprichter is dat natuurlijk een ander verhaal, omdat ik een Facebookpagina beheer van meer dan 14.000 volgers en een stichting draaiende moet houden."

Hoe verwacht je de community levendig te gaan houden in ‘t komende jaar en daarna. Welke bijzondere projecten staan er nog op de planning?
 

"Het jaardoel is om 100.000 volle vuilniszakken op te halen! Binnenkort kan je op www.trashpackers.org je eigen Trashpacker profiel kan aanmaken. Je kan meehelpen door zelf een cleanup te organiseren en een foto te uploaden van je vuilniszakken. Uiteraard maken we daar een leuk wedstrijdje van, dus wie weet kom je in de top 100!

Daarnaast ben ik bezig met universiteiten om een workshop voor Trashpackers te ontwikkelen. Na een online cursus kan je tijdens je reis workshops geven op scholen! Wat je opraapt tijdens een cleanup is overigens belangrijke data. We proberen Trashpackers te stimuleren die gegevens in te vullen, zodat er onderzoek naar kan worden gedaan. En er komt nog veel meer leuks aan, maar dat verklap ik nog even niet :)"

trashpacker-cleanup-backpacken-afval-community

Ten slotte: hoe financier je alles?

"Tot nu toe heb ik behoorlijk wat van mijn gespaarde reisgeld uitgegeven en dat heb ik met liefde gedaan. Het is zo mooi om te zien wat het allemaal teweeg heeft gebracht! Voor mij is dit echter nog maar het begin. Vanaf 18 november wil ik een jaar door Zuid-Oost Azië reizen om in meer landen lawaai te maken en mensen te betrekken in de Trashpackers community. Er is ondertussen een klein team ontstaan, dus ik hoop daarom dat sponsors zullen aankloppen."

Als je met meerdere mensen en sponsors werkt, hoe verzeker je dan dat het geld op de goede plek terecht komt?

"Als sponsors het team willen financieren, dan kunnen de donaties direct naar het uiteindelijke doel van de stichting Trashpackers gaan. Dat zijn alle activiteiten die gericht zijn op het aanpakken van het milieuprobleem in derde wereldlanden. We zijn met de stichting bezig om een ANBI-status aan te vragen en we willen video's posten om te laten zien waar het geld naar toe gaat. Eerst maar eens duimen op sponsors die affiniteit voelen met ons doel :)"

Wil je Tijmen en The Trashpackers Community blijven volgen of wil je je erbij aansluiten? Check dan The Trashpacker op Facebook en Instagram. Houd ook de Trashpackers-website in de gaten, want binnenkort zal daar de Trashpackers Community live gaan!