Indrukwekkend Sri Lanka

Eén van de meest ondergewaardeerde Aziatische landen tot nu toe is Sri Lanka, dat nota bene 'eerbiedwaardig eiland' betekent. De plek waar Adam voet op aarde zouden hebben gezet. Wij snappen wel waarom! Een reis over dit indrukwekkende eiland.

Levendigheid. Geuren. Kleuren. Vriendelijk lachende mensen. We zijn in Colombo: de hoofdstad van Sri Lanka. Hier zijn de grote bedrijven gevestigd. Hier zien we hoogbouw. Toch ziet het er op straat heel traditioneel uit. We nemen een tuktuk en gaan naar de Manning Market in Pettah. Geen toeristen te bekennen hier. En hoewel het een feestdag is, is het een drukte van belang.

 

Kleurig versierde vrachtwagens rijden af en aan. Ze brengen groenten en fruit. Een veelheid aan verse, tropische producten die we nog nooit gezien hebben, komen langs alle kanten voorbij gezoefd. Mannen sjouwen jutezakken van wel 30 kilo op hun rug.

Die avond zijn we uitgenodigd bij PJ Perera, op zo'n 15 kilometer rijden van het centrum van Colombo. We willen het land op een minder toerische manier ontdekken. En daar gaat deze local ons bij helpen. Hij heeft tips en tricks.

 

We worden hartelijk ontvangen door PJ. Zus en moeder hebben een heerlijke rice & curry voor ons bereid. Wie bij lokale mensen eet, proeft echt van de gastvrijejid van Sri Lanka. Het motto hier is: wie goed voor z'n gasten wil zorgen, trakteert op goed eten. 'Eat some more!' zullen we in dit land nog vaak horen.

SRI LANKA

Facts

•    Inwoners: 20.277.597

•    Hoofdstad: Colombo
•    Oppervlakte: 65.601 km²

•    Officiële talen: Singalees, Tamil, Engels
•    Munt: Srilankese roepie

De belangrijkste reden voor onze tussenstop in Colombo is Navam Perahera; een feestelijk eerbetoon aan Boeddha. De optocht vindt jaarlijks plaats bij volle maan (poya). Dansers, olifanten, praalwagens met relikwieën... Een eindeloze stoet vrolijkeid en energie trekt die avond aan ons voorbij. 

 

Kandy als uitvalsbasis

De volgende dag vertrekken we richting Kandy: de culturele hoofdstad van Sri Lanka. We reizen op een comfortabele en populaire manier: met een driver. Zo'n privéchauffeur brengt je van A naar B. Overal zijn bedrijfjes waar je een driver kunt regelen. Naast de pet van chauffeur zetten drivers ook graag die van gids op. Zo ook die van ons. Hij tipt allerlei toeristische tussenstops - wij slaan ze over.

Eén adres in de buurt trekt wel onze aandacht: de Elephant Poo shop. Ze maken er papier van olifantendrollen! Het plantaardig dieet van olifanten zorgt ervoor dat hun uitwerpselen vol vezels zitten. Om er papier van te maken, hoef je de uitwerpselen alleen maar te wassen, te zeven en te drogen. We kopen er kaarten om naar Nederland te sturen.

 

Olifanten zie je overal op Sri Lanka. In het wild, maar ook in parken. Er komen veel toeristen op af. Laat je vooraf goed informeren: er zijn commerciële attracties waarbij niet zachtzinnig met de dieren wordt omgesprongen. Gelukkig zijn er op Sri Lanka steeds meer mensen die snappen dat een ritje op een olifant not done is: de huid van een olifant is daar veel te kwetsbaar voor. Er zijn veel adressen waar je als toerist olifanten kunt zien die liefdevol worden opgevangen en verzorgd. Het geld dat je als toerist meebrengt daat dan daar naartoe. Het Elephant Transit Home (ETH) vlakbij Uta Walawe National Park is een mooi voorbeeld. 


NA MEER DAN 5.000 STAPPEN BEREIKEN WE DE TOP


De heilige berg beklimmen

Vanuit Kandy gaat onze reis naar het meer noordelijk gelegen Sigiriya. Onderweg zien we families in feestelijke, felgekleurde kleding. Ze wandelen achter praalwagens. Op weg naar de tempel voor een Tamil-offerceremonie. Even voorbij het drukke Sigiriya zijn we op plaats van bestemming: Pidurangale Rock. Volgens PJ kun je hier een veel mooiere wandeling maken dan de klassieke beklimming van de Sigiriya Rock. Het is hier in elk geval minder toeristisch.

 

De tocht leidt langs prachtige tempels, bossen en meditatieplaatsen. Op de top hebben we een prachtig zicht op… Sigiriya Rock. Op naar Dalhousie: de uitvalsbasis voor de stevige klim naar Adam’s Peak (Sri Pada). Onderweg zien we het landschap veranderen. En het weer: het wordt wat killer en vochtiger. In Dalhousie worden we welkom geheten met gezangen en gebeden. 

 

Al meer dan duizend jaar is Adam’s Peak een bedevaartsoort. Zo trekken christenen naar deze plek omdat Adam hier zijn eerste voet op aarde zette. Boeddhisten treden er in de voetsporen van Boeddha. Hindoes in die van god Shiva. En ook voor moslims is de berg is heilig. Wij sluiten ons aan bij de pelgrims en volgen ’s nachts de weg naar de top: een verlicht pad vol winkeltjes, tea shops en kraampjes met eten. Na meer dan 5.000 stappen bereiken we de top. Moe, bezweet. Bij de tempel wacht iedereen tot de zon opkomt. Wij ook. De nacht voelt ijzig koud. En dan verandert heel langzaam verandert het licht. Het wordt dag. En wat we dan zien… een uitzicht om nooit te vergeten.


WE HOREN EEN KLAP. EN NOG ÉÉN. APEN!


Overnachten in een boomhut

Reizen met de trein is een must in Sri Lanka. Vooral het traject van Kandy naar Badulla via Ella is enorm populair. Zie in die trein maar eens een zitplaats te vinden. Wij staan op de trap bij de deur: perfect. Door het raam zien we alles voorbijkomen: de frisgroene theevelden, de felgekleurde sari’s van de theepluksters (meestal Tamils), de kinderen die in de dorpjes vrolijk naar ons zwaaien. Binnen hangt een relaxte sfeer. Verkopers wurmen zich in de wagons door de massa met lekkernijen, zoals samosa’s, nootjes en fruit. 

 

De trein komt tot stilstand in Ella, een bergdorpje met veel backpackers en een hoog hippiegehalte. Het klimaat is hier zachter, eerder mediterraan. De komende dagen logeren we in Ella Eco Lodge. In een echte boomhut! De kamer is ingericht met spullen uit grootmoeders tijd. We horen een klap. En nog één. Apen! Ze springen op ons dak.

Hiking op het spoor

De volgende ochtend staan we vroeg op. We trekken onze wandelschoenen aan. Die zullen we nodig hebben, want aan het einde van de dag zal er 22 kilometer bergop en -af op onze stappenteller staan. Iets voor 7 uur gaan we. Op naar Little Adam’s Peak. Perfecte timing, want de theepluksters melden zich in groep aan om aan hun werkdag te beginnen.

 

Wat verderop komt een jongen van een jaar of 9 op ons af. Of we een gids nodig hebben. We proberen hem vriendelijk af te schudden, zonder succes. Hij houdt vol. Wat we ook proberen, hij loopt met ons mee. Helemaal naar de top, best een klim. Onderweg worden we belaagd door andere kleine kinderen. Ze proberen sieraden aan toeristen te verkopen. Het voelt niet prettig om ze af te wimpelen, maar we doen het toch. En dan staan we op de top. Dit mag dan wel de kleine variant zijn van de grote Adam’s Peak, maar toch: wát een uitzicht. 

Zeeschildpadden

De bus brengt ons van Wellawaya naar de kust. Het is een hectische rit. Telkens als we denken dat de bus nu écht vol zit, stopt de chauffeur weer. En stappen er nog meer mensen in. Toch weet de ticketverkoper precies wie net is ingestapt. Hij wurmt zich er door de mensenmassa naartoe om zijn kaartjes te verkopen. Een kleine drie uur later bereiken we Rekawa beach: een ongerept stuk strand. Je vindt er slechts kleine resorts met een paar cabanas.

 

We hebben trek. In het Sunshine Café worden we hartelijk ontvangen worden door Shanta en Ramani. Terwijl Ramani voor ons een koud Lion-biertje haalt, vertelt Shanta over de tsunami van 2004. En de impact die deze natuurramp op zuidelijk Sri Lanka had. En heeft. Tangalle en Rekawa werden grotendeels weggespoeld. Veel mensen verloren dierbaren en moesten helemaal opnieuw beginnen. Met hulp van de overheid hebben zij veiliger oorden opgezocht.


WE HELPEN DE VISSERS EEN HANDJE. WOW, WAT ZIJN DIE BOTEN ZWAAR


De volgende ochtend worden we om 5 uur wakker. We wandelen over het strand naar het centrum van Tangalle, zo’n tien kilometer verderop. Onderweg zien we hoe lokale vissers met de golven vechten. Het lukt ze maar nauwelijks om de boot in het water te krijgen. We helpen ze een handje. Wow, wat zijn die boten zwaar. De brede bodem van de boten maakt ze stabiel in het water. Maar je sleept ze niet even door het zand naar de zee.

Dichter bij Tangalla ligt Marakoliya Beach: een adembenemend mooi strand. Het is omgeven door frisgroene palmbomen, tropische bloeme en broeierige mangroves. 's Nachts vindt hier een wonderbaarlijk natuurfenomeen plaats. Honderden zeeschildpadden kruipen dan uit het water om in het warme zand eieren te leggen. 's Ochtends zien we overal de sporen.

 

Wie het leggen van de eitjes zelf wil zien, kan naar de Rekawa Turtle Foundation gaan. Zij organiseren trips naar speciale locaties. Onder begeleiding ga je dan het strand op. Op die manier worden de schildpadden zo min mogelijk gestoord en zo goed mogelijk beschermd.

 

Ondertussen brand de zon steeds feller. Het einde is in zicht. Na vier uur wandelen, op blote voeten door het mulle zand, zien we een hutje. Een oase! We ploffen in een hangmat, drinken water uit een kokosnoot en mijmeren nog even na. Wat een prachtig land. 

 

 

________

Tekst: Sara de Hondt & Adriaan van Looy Fotografie: Adriaan van Looy

Meer reisinspiratie? Bekijk een ochtend uit het leven van een wereldfietser of ga terug naar de hub.